Ramón Emeterio Betances Alacán (Cabo Rojo, 8 de abril de 1827-París, 16 de septiembre de 1898) fue un intelectual, científico y activista del siglo XIX. Era hijo de una familia de inmigrantes dominicanos ligados al mundo de las haciendas azucareras y el comercio en la región oeste de Puerto Rico. Durante su infancia en Mayagüez lo educaron maestros particulares. En 1837 viajó a Toulouse, Francia donde completó la educación preparatoria en el Collège Royal, hoy Lycée Pierre-de-Fermat. En 1848, ingresó en la Facultad de Medicina de la Universidad de París, participó en cursos especializados en la Facultad de Medicina de Montpellier en 1852 y completó su doctorado en Medicina y Cirugía en París en 1855. En 1856 regresó a Puerto Rico, revalidó su titularidad como médico-cirujano y se radicó en Mayagüez donde laboró como cirujano de sanidad interino e inició una amplia labor filantrópica y política.

Ese mismo año, Puerto Rico sufrió una epidemia de cólera que se extendió hasta Mayagüez y que afectó a gran parte de la población. Betances se dedicó a atender, junto a otros cuatro médicos, a unos 24,000 residentes. Junto al Dr. José Francisco Basora alertó y presionó al gobierno municipal para que tomara acciones preventivas como la quema de los cuarteles de esclavos por sus condiciones antihigiénicas y contaminantes. También contribuyó a la creación de un campamento temporero para los esclavos y un cementerio suplementario. Betances estableció y administró un hospital temporero que posteriormente se convertiría en el Hospital San Antonio, el hospital municipal permanente de Mayagüez.

En el campo intelectual y literario incursionó en la poesía, el cuento, el periodismo y la traducción. En su obra convergen elementos del neoclásico como la sátira, del romanticismo y del realismo-naturalismo.

En el ámbito científico, fue médico y cirujano. Dominó la obstetricia, la oftalmología, la urología y la epidemiología, tanto en climas tropicales como templados. Se interesó en la farmacología, el empresarismo médico y en una diversidad de empresas ligadas a la salud. Se le considera como uno de los fundadores de la medicina académica en Puerto Rico. Su compromiso con la salud era paralelo al que tenía con la educación. En Mayagüez ayudó a fundar el Hospital San Antonio y promovió el establecimiento de un colegio en 1865 junto al licenciado Segundo Ruiz Belvis. En París promovió la creación de un hospital latinoamericano y un liceo que supliera las necesidades de la emigración en 1889.

Como activista estuvo influido por el republicanismo y las ideas democráticas de la Primera República francesa. Defendió la separación e independencia de Puerto Rico y la unión de las Antillas en una confederación capaz de asegurar la no intervención de potencias foráneas en su vida soberana. Junto a Ruiz Belvis, fue uno de los organizadores de la Sociedad Abolicionista Secreta (1856-1857), de la conjura mayagüezana de 1864 en respaldo a la guerra de la Restauración dominicana (1863-1865) y del Comité Revolucionario de Puerto Rico en Santo Domingo (1867) el cual dirigió la insurrección armada del Grito de Lares (1868). Fracasado el intento, continuó vinculado a las empresas conspirativas al lado de los dominicanos y los cubanos. Favoreció el partido que se levantó en armas durante la guerra Chiquita (1879) en Cuba tras el Pacto del Zanjón, y estuvo al lado de los cubanos que se alzaron en 1895 bajo el liderato de José Martí Pérez.

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